Nach einem Jahrzehnt der Entwicklung plant die Air Force in diesem Monat, ein robotisches Raumschiff zu starten, das einem kleinen Space-Shuttle ähnelt, um Technologietests im Orbit durchzuführen und dann nach Hause zu einer Landebahn in Kalifornien zu gleiten.

Der ultimative Zweck des Orbital-Testfahrzeugs X-37B und Details über das Fahrzeug, das zwischen verschiedenen Regierungsbehörden weitergegeben wurde, bleiben jedoch ein Rätsel, da es für den Start am 19. April von Cape Canaveral, Florida, vorbereitet wird.

"Solange Sie verwirrt sind, sind Sie in guter Verfassung", sagte Verteidigungsanalytiker John Pike, Direktor von Globalsecurity.org. „Ich habe mir vor ein paar Jahren die ganze Art von hypersonischen, suborbitalen und scramjet-Programmen angesehen, von denen es ein Dutzend gibt. Je mehr ich es lernte, desto weniger verstand ich es. “

Der ruhig geplante Start kulminiert die lange und teure Reise des Projekts von der NASA zum Forschungs- und Entwicklungszweig des Pentagon und von dort zu einer geheimen Luftwaffeneinheit.

Hunderte Millionen Dollar wurden für das X-37-Programm ausgegeben, aber der derzeitige Gesamtbetrag wurde noch nicht veröffentlicht.

Startdatum, Landeplätze und ein Informationsblatt wurden von der Luftwaffensprecherin Maj. Angie I. Blair veröffentlicht. Sie sagte, weitere Informationen würden in Kürze veröffentlicht, aber Fragen zu Kosten und anderen per E-Mail eingereichten Angelegenheiten wurden bis Freitag nicht beantwortet.

Während die massiven Space Shuttles mit Lastkraftwagen vergleichbar sind, ähnelt der X-37B eher einem Sportwagen mit der entsprechenden Kofferraumkapazität.

Das von Boeing Co. Phantom Works errichtete 11.000 Pfund schwere Fahrzeug ist 9, 9 Meter groß und knapp über 8, 8 Meter lang. Die Flügelspannweite beträgt weniger als 4, 5 Meter ). Es hat zwei abgewinkelte Heckflossen anstelle eines einzelnen vertikalen Stabilisators.

Im Gegensatz zum Shuttle wird es wie ein Satellit gestartet, in einer Verkleidung auf einer Atlas V-Rakete untergebracht und setzt Sonnenkollektoren ein, die im Orbit elektrische Energie liefern.

Die Luftwaffe veröffentlichte nur eine allgemeine Beschreibung der Missionsziele: Prüfung der Führung, Navigation, Kontrolle, des thermischen Schutzes und des autonomen Betriebs in der Umlaufbahn, Wiedereintritt und Landung.

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